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Wolf 1061c: Astronomen entdecken bewohnbaren Exoplaneten bei Nachbarstern

Die Möglichkeit von außerirdischem Leben fasziniert. Manche Planeten bieten die nötigen Voraussetzungen dafür. Ein besonders nahes Exemplar haben nun australische Forscher entdeckt.

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Astronomen entdecken potenziell bewohnbaren Planeten bei Nachbarstern

Künstlerische Darstellung von Wolf 1061 mit seinen drei Planeten und der habitablen Zone (grün)

(Bild: Duncan Wright, University of New South Wales)

Australische Astronomen haben nach eigenen Angaben den bislang nächsten potenziell bewohnbaren Planeten außerhalb unseres Sonnensystems entdeckt. Der Exoplanet namens Wolf 1061c hat rund vier Mal so viel Masse wie die Erde und umkreist gemeinsam mit mindestens zwei anderen Planeten einen Nachbarstern unserer Sonne, wie das Team um Duncan Wright von der Universität von New South Wales beobachtet hat. Die Forscher haben ihre Entdeckung beim Fachblatt The Astrophysical Journal Letters eingereicht.

Der Heimatstern Wolf 1061 des neu entdeckten Planetensystems liegt 14 Lichtjahre von der Sonne entfernt im Sternbild Schlangenträger. Es handelt sich um einen roten Zwergstern, der deutlich kleiner und kühler ist als unsere Sonne. Die Astronomen entdeckten insgesamt drei Planeten bei dem Roten Zwerg, die ihn jeweils in 5, 18 und 67 Tagen umkreisen. Sie haben mindestens 1,4 Mal, 4,3 Mal und 5,2 Mal die Masse unserer Erde.

"Es handelt sich um einen besonders aufregenden Fund", erläuterte Wright in einer Mitteilung der Hochschule. "Denn alle drei Planeten haben eine ausreichend niedrige Masse, um aus Gestein zu bestehen und eine feste Oberfläche zu besitzen, und der mittlere Planet, Wolf 1061c, sitzt in der habitablen Zone, wo flüssiges Wasser – und vielleicht sogar Leben – existieren könnte." Hinweise auf Leben fanden die Wissenschaftler aber nicht. Flüssiges Wasser gilt als Grundvoraussetzung für Leben, wie wir es kennen. Auf dem inneren Planeten von Wolf 1061 – Wolf 1061b – ist es dafür zu heiß, auf dem äußeren – Wolf 1061d – zu kalt.

"Es ist faszinierend, in die unermesslichen Weiten des Alls hinauszublicken und darüber nachzudenken, dass ein so naher Stern – ein direkter Nachbar – einen bewohnbaren Planeten besitzen könnte", betonte Wright. Astronomen haben bereits einige potenziell bewohnbare Planeten in unserer unmittelbaren kosmischen Nachbarschaft entdeckt. Keiner davon liegt den Angaben zufolge jedoch so dicht wie Wolf 1061c.

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Zwar hatten Mitglieder desselben Forscherteams 2012 über einen möglichen Planeten in der bewohnbaren Zone des nur 12 Lichtjahre entfernten Sterns Tau Ceti berichtet, es sei aber unklar, ob es sich bei den damals entdeckten Signalen tatsächlich um Planeten handle, erläuterte Ko-Autor Robert Wittenmyer, der an beiden Untersuchungen beteiligt war. Bei der Entdeckung des Planetensystems um Wolf 1061 handele es sich nun aber um einen soliden Nachweis.

Das Team um Wright und Wittenmyer hofft nun, dass die Planeten von Wolf 1061 auf ihrer Umlaufbahn von der Erde aus gesehen regelmäßig vor ihrem Heimatstern vorbeiziehen. Dann würde der Stern die Planetenatmopshären von hinten durchleuchten. "Damit könnte es künftig möglich sein, die Atmosphären zu untersuchen um herauszufinden, ob sie förderlich für Leben sind", erläuterte Wittenmyer. (mho)

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